Max Verstappen beleefde zondag een pijnlijke Grand Prix van Australië. Terwijl de Nederlander met een kapotte Red Bull moest opgeven, won Charles Leclerc in de oppermachtige Ferrari de race. De Monegask heeft nu een voorsprong van 46 punten in de WK-stand op de regerend wereldkampioen.

Leclerc vertrok van poleposition en kwam daarna ondanks twee safetycar-situaties niet meer in de problemen. Sergio Pérez profiteerde van de uitvalbeurt van zijn teamgenoot en pakte met de Red Bull de tweede plaats. De Mexicaan is Verstappen voorbij gegaan in de WK-stand.

George Russell werd in de Mercedes derde, voor zijn Mercedes-kopman Lewis Hamilton. De jonge Brit profiteerde van een Virtual Safetycar en kon de zevenvoudig wereldkampioen zo voorbij. Hamilton was niet blij met de strategische keuzes van zijn team.

Verstappen was niet de enige belangrijke uitvaller. Carlos Sainz spinde met zijn Ferrari in de openingsfase al van de baan. Het team van McLaren toonde na een lastige seizoensstart verdere tekenen van herstel: Lando Norris reed naar de vijfde plaats, met thuisfavoriet en teamgenoot Daniel Ricciardo achter zich als zesde.

Alexander Albon pakte een curieus laatste punt. De Britse Thai werd in zijn Williams tiende, dankzij een risicovolle strategie. Pas in de laatste ronde maakte Albon vanaf de zevende plaats zijn enige pitstop, waarmee hij drie plaatsen verloor, aan het bandenreglement voldeed en net binnen de punten bleef.

Uitslag Grand Prix van Australië

  • 1. Charles Leclerc (Ferrari)
  • 2. Sergio Pérez (Red Bull)
  • 3. George Russell (Mercedes)
  • 4. Lewis Hamilton (Mercedes)
  • 5. Lando Norris (McLaren)
  • 6. Daniel Ricciardo (McLaren)
  • 7. Esteban Ocon (Alpine)
  • 8. Valtteri Bottas (Alfa Romeo)
  • 9. Pierre Gasly (AlphaTauri)
  • 10. Alexander Albon (Williams)

Verstappen ruikt vreemde lucht

In de 38e ronde meldde Verstappen over de boordradio dat hij iets vreemds rook. Niet veel later zette hij de Red Bull al rokend langs de baan. Het was het pijnlijke slotstuk van een zondag die al niet verliep zoals de regerend wereldkampioen gepland had.

Het team had vertrouwen in het racetempo van de RB18. Verstappen draaide vrijdag snelle ronden op de mediumbanden, het rubber waarmee alle toppers van start gingen. Al snel bleken de kaarten anders geschud. Het was juist Leclerc die een goed tempo op het asfalt wist te leggen, terwijl Verstappen al snel aan zijn team doorgaf dat zijn banden het begonnen te begeven.

Terwijl de Ferrari van de WK-leider aan de horizon verdween, moest Verstappen al snel stoppen voor een set harde banden. In ronde 17 bezocht de Nederlander zijn team. Leclerc had inmiddels een gat opgebouwd en hoefde pas in de 22 ronde te reageren. Vlak nadat de Monegask was gestopt, kwam de safetycar voor de tweede keer baan op vanwege een crash van Sebastian Vettel.

Leclerc moet Verstappen van zich afhouden

Leclerc kreeg Verstappen dus weer op zijn staart. Om de regerend wereldkampioen van zich af te houden, ging de Ferrari coureur bij de herstart extreem laat op het gas. Pas vlak voor de startfinishlijn maakte de Monegask tempo. Het was de laatste kans voor Verstappen om iets te doen, maar opnieuw hield Leclerc stand.

Daarna ontstond weer hetzelfde scenario: Leclerc reed weg, Verstappen kon niet volgen. De problemen werden vervolgens alleen maar groter voor de Limburger. Terwijl zijn voornaamste titelrivaal probleemloos op de zege afstevende, moest Verstappen zijn auto langs de baan parkeren.

Voor Leclerc restte daarna niets meer dan het veilig stellen van de snelste rondetijd, die hem een extra WK-punt opleverde. De WK-leider was de eerste coureur die de Grand Prix van Australië van poleposition wist te winnen sinds Hamilton in 2015.

De volgende Grand Prix is over twee weken op het circuit van Imola in Italië.